揭示氧氣與細胞的「互動」諾獎得主談心路:別忽視基礎研究

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摘 要

清晨5時電話響起,美國科學家威廉·凱林半夢半醒。確定電話從瑞典首都斯德哥爾摩打來,他開始心跳加速……

清晨5時電話響起,美國科學家威廉·凱林半夢半醒。確定電話從瑞典首都斯德哥爾摩打來,他開始心跳加速……

凱林和美國同胞格雷格·塞門紮以及英國科學家彼得·拉特克利夫憑借揭示氧氣與細胞的「互動」,7日分享2019年諾貝爾生理學或醫學獎。

媒體評價,三人年輕時投入研究,年老時收獲認可,見證基礎研究的重要價值。

揭示氧氣與細胞的「互動」諾獎得主談心路:別忽視基礎研究

10月7日在美國波士頓拍攝的科學家威廉·凱林。新華社 圖

「沒想過得獎是假話」

對現年61歲美國科學家凱林而言,諾貝爾獎一直是「希望渺茫的目標」。他6日晚整理心緒,像多年來每個「諾貝爾周」前夜一樣,準時睡覺。

凱林坦言,要說從來沒有想過有朝一日獲得諾貝爾獎,那是假話,但「你得試著別讓(這個念頭)過多打擾日常生活」。

獲獎電話還「叫醒」63歲美國科學家塞門紮。由於「睡得太死」,他起身接起電話時對方已經掛斷。等待幾分鐘後,他接獲評獎委員會第二次電話,隨後開香檳慶祝。

65歲英國科學家拉特克利夫得知獲獎的場合相對「正式」。他說,他正在開會,秘書「神情焦急」地喊他出來……

 

凱林、塞門紮和拉特克利夫的研究方向是細胞如何感知和適應氧氣供應。科學家們早已發現,置身高海拔地區會導致體內促紅細胞生成素(EPO)含量上升,從而刺激骨髓生成更多紅細胞,以運送氧氣。

塞門紮和拉特克利夫從細胞層面入手,研究促紅細胞生成素與不同氧氣水平的「互動」機制,發現在低氧環境下起「調控器」作用的關鍵蛋白質、即缺氧誘導因子(HIF);凱林「另辟蹊徑」,經由對罕見遺傳疾病希佩爾-林道(VHL)綜合征的研究,解開缺氧誘導因子其中一種蛋白質HIF-1α如何在富氧環境下降解的謎團,從而把三人的研究聯繫到一起。

別忽視基礎研究

依照評獎委員會的說法,三名科學家的研究成果「揭示生命中一個最基本適應性過程的機制」,為人們理解氧氣水平如何影響細胞新陳代謝和生理功能奠定基礎,為開發有望對抗貧血、癌症以及其他疾病的新策略鋪平道路。

在凱林和塞門紮看來,三人的突破凸顯基礎研究的意義。換句話說,人們不應忽視那類由科學家自身好奇心驅使、旨在加深對自然現象理解的研究。

「我們知道,就治療方法而言,許多真正的 新髮現來自一些項目令人意想不到的(研究)轉向,而這些項目起步於非常基礎的研究,」塞門紮說,「我們在年輕時有這些發現,但終在年老時收獲認可。」

凱林說,他要為已經過世的妻子卡羅琳領取這份諾貝爾獎。

「她去世後,我覺得收獲諾貝爾獎(的感覺)可能太過苦樂參半,」他說,「但我現在這麼想:她正在微笑點頭並說‘我告訴過你這會發生’。」

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