引擎點火故障!維珍銀河第三次載人飛行失敗 太空飛機秒變「滑翔機」落地

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摘 要

維珍銀河第三次載人飛行失敗。當天,它不得不中止其在新墨西哥州的總部進行的首次動力太空飛機試飛,使飛船在抵達太空之前返航。

維珍銀河第三次載人飛行失敗。當天,它不得不中止其在新墨西哥州的總部進行的首次動力太空飛機試飛,使飛船在抵達太空之前返航。

當地時間12月12日上午10點24分,維珍銀河公司的「白騎士二號」(WhiteKnightTwo)飛機從新墨西哥州南部的美國太空港起飛,搭載著該公司命名為「VSS團結號」(VSS Unity)的「太空飛船二號」(SpaceShipTwo)。

引擎點火故障!維珍銀河第三次載人飛行失敗 太空飛機秒變「滑翔機」落地

但不幸的是,在飛行過程中,太空飛機的引擎出現故障過早熄火,兩名飛行員不得不將其當作滑翔機,後平安返落發射場地面。

美國航空太空頻道(NASASpaceflight)提供的Twitch直播視訊直播了中止的發動機點火過程。視訊顯示,這架名為「團結號」(VSS Unity)的太空飛機按計劃在空中從運載飛機上墜落。

據視訊顯示,飛機短暫地點燃了主引擎,但過了一會兒就熄火了。在一次典型的飛行中,太空飛機的引擎將持續點火一分鐘,推進飛機飛向太空邊緣。

引擎熄火後,VSS Unity就變成了一架滑翔機,返回了新墨西哥州的發射場。該公司證實,VSS Unity在中止飛行後安全降落在跑道上,兩名飛行員C.J. Sturckow和Dave Mackay「安全返回」。這次飛行中沒有乘客,盡管飛船攜帶了一些NASA的微重力有效載荷。維珍銀河表示,它可能會在不久的將來更換引擎發動機。

在12月12日晚些時候的更新中,維珍銀河公司(Virgin Galactic)首席執行長麥克·科爾格拉澤爾(Michael Colglazier)說,「太空飛船二號」上的一臺電腦在點火前後失去了連接。「按照設計,這觸發了故障安全方案,故意停止了火箭發動機的點火。事件發生後,我們的飛行員飛回美國太空港,像往常一樣優雅地著陸。計算機問題的根本原因正在調查中。」

這已經是「太空飛船二號」第三次試飛失敗了。本次飛行是維珍銀河第三次將VSS Unity送入太空並返回。此前的兩次試飛是在2018年末和2019年初進行的,地點是該公司位於加州莫哈韋航空太空港的測試設施。

在最後幾次測試之後,維珍銀河公司將其業務轉移到了公司新的主要總部——位於新墨西哥沙漠的一個名為美國太空港的閃閃發光的設施。維珍銀河公司計劃通過這個設施來進行所有的商業旅遊飛行。

該太空項目一直進展緩慢。雖然維珍銀河曾經在太空港進行過幾次VSS Unity的滑翔飛行,但它還沒有從該設施進入太空。對於公司的一再「跳票」,一些用戶已經失去耐性。由於用戶的壓力,該公司的進度也不得不加快。

直到今年2月,維珍銀河才啟動了「一小步計劃(One Small Step)」,並恢復了宇宙飛船「船票」的售賣。在該項目中,顧客僅需支付25萬美元(約合人民幣175萬元)便可乘坐宇宙飛船VSS Unity翱翔太空。

本月初,它還公布了其與Under Armour合作設計的新型太空服外觀。

而最新的這次飛行,原本是公司準備將第一批乘客從美國太空港發射到太空的VSS Unity上的重要一步:

該公司表示,在開始商業運營之前,它將進行三次飛行,這次飛行是其中的第一次。第二次飛行將於2021年第一季度進行,將搭載四名公司員工和兩名飛行員,以測試機艙內部和太空飛行體驗。第三次飛行最早將於2021年第一季度完成,屆時公司創始人理查德·布蘭森將登上飛機,其飛船也將開啟商業運營。

目前已經有600名初始客戶簽署了飛行協議,想要早日完成自己的「太空旅遊夢」。維珍銀河希望,如果一切順利,能夠在2021年開始首次搭載商業乘客。

本次計劃擱淺,尚不清楚維珍銀河接下來將如何繼續開展。如果這次飛行成功,維珍銀河計劃在布蘭森升空之前再進行一次動力試飛。該公司表示,下一次飛行將包括兩名試飛員,以及「滿艙任務專家」。2019年2月,維珍銀河公司已經讓其第一個測試乘客貝絲·摩西(Beth Moses)進行了該公司的第二次太空飛行。但該公司還沒有在此類旅行中搭載過全客艙。不過,維珍銀河可能會選擇先重做一次今天的測試。

為了進入太空,VSS Unity實際上是在半空中起飛。一架名為VMS Eve的巨型航空母艦將這架太空飛機載著駕駛艙中的飛行員,運送至5萬英尺的起始高度。

從那裡,VSS Unity脫離,飛行員點燃了飛船的主引擎,開始向太空爬升。最後,引擎關閉,機上乘客體驗了幾分鐘的失重狀態,同時看到了地球的曲率。

為了返回地球,飛行員們調整了VSS Unity上的機翼,重新進入地球大氣層,滑翔回地面並降落在跑道上。

維珍銀河本希望在幾周前進行這次測試,但由於新墨西哥州實施了新的新冠限制措施,計劃不得不推遲。該公司表示,今天的飛行是「按照嚴格的新冠協議進行的,只有必要的人員在現場。」沒有客人或媒體人員被允許在太空港目睹這次飛行。

一旦商業運營開始,維珍銀河的飛行將包括2名試飛員,最終將有6名機組人員。在飛行之前,乘客將在乘坐VSS Unity之前在美國太空港進行為期三天的訓練。首批600名乘客每人支付了25萬美元的機票,盡管維珍銀河公司聲稱這些價格會隨著時間的推移而改變。該公司還計劃在明年重新開始售票。

編譯/前瞻經濟學人APP資訊組

參考來源:https://www.theverge.com/2020/12/12/22171114/virgin-galactic-vss-unity-powered-test-flight-abort-spaceport-america-new-mexico

https://spacenews.com/virgin-galactic-aborts-spaceshiptwo-suborbital-spaceflight/

https://hk.asiatatler.com/life/virgin-galactic-spaceshiptwo

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